Comment l’avenir de l’agriculture australienne est l’automatisation

La raison est connue sous le nom de paradoxe de Moravec. Les machines sont merveilleuses pour faire des choses auxquelles les humains ont du mal, comme la physique quantique, mais ont du mal avec des actions physiques de base que les gens trouvent simples.

“Cela semble être l’une des choses les plus intuitives que font les humains, vous emmenez une personne dans un verger et elle cueille simplement une pomme”, déclare Leopold Lucas, co-fondateur d’une autre start-up appelée Ripe Robotics qui travaille sur un machine pour faire exactement cela.

Une machine Ripe Robotics en test dans un verger de pommiers. Chaque exécution de test rassemble des données qui améliorent les algorithmes de la machine.

Pour un robot, les défis sont multiples. Contrairement à un entrepôt, où l’automatisation devient courante, il n’y a pas de surfaces lisses pour qu’un robot puisse se déplacer dans un verger. Il n’y a pas de cartes routières à suivre. Il n’y a pas deux pommes qui se ressemblent exactement et pas deux arbres qui poussent de la même façon. Cela signifie que chaque fois qu’un robot va cueillir une pomme, il doit être suffisamment intelligent pour analyser l’ensemble de l’arbre et comprendre ce qu’il vise et comment s’y rendre sans se faire prendre dans une branche. Ensuite, Eve, le robot de test actuel de Ripe, nommé d’après le cueilleur biblique de fruits interdits, doit appliquer juste assez de pression pour retirer le fruit de l’arbre sans laisser la moindre marque qui peut conduire les supermarchés à réduire son prix de 90 %. Et c’est avant de tenir compte de la météo.

« Vous devez le faire sur le terrain, où il peut y avoir du vent, de la pluie, de la neige, une chaleur de 40 degrés. Cela devient difficile, très poussiéreux », explique Lucas. “Il est difficile d’identifier le fruit et d’évaluer sa maturité, en particulier dans différentes conditions d’éclairage.”

Après tout, l’un des principaux arguments de vente des robots est qu’ils peuvent travailler dans des conditions où les humains ne le peuvent pas, comme dans le noir, et pendant plus d’heures que les personnes qui ont besoin de nourriture, de boisson, de repos et de pauses toilettes. Il pourrait également y avoir des avantages à retracer la provenance des aliments et à analyser leur qualité, mais cela signifie que les robots doivent avoir la durabilité et les alimentations nécessaires pour tenir la distance.

Les conditions ne sont pas aussi complexes dans un hangar d’emballage, mais le défi de base consistant à saisir et à déplacer rapidement des fruits de forme inégale demeure.

La co-fondatrice de Lyro, le Dr Nicole Robinson, qui a une formation en robotique à l’Université de technologie du Queensland, dit qu’il existe une échelle de difficulté. Les fruits réguliers et largement sphériques comme les pommes sont parmi les plus faciles à saisir pour une machine. Les patates douces, qui existent dans une gamme de tailles et de rebondissements, sont au milieu. Les baies petites et capricieuses sont parmi les plus dures.

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Ripe a essayé différents types de mécanismes de préhension pour arracher des pommes d’un arbre. Un tube à vide s’est avéré avoir besoin de trop de puissance. Maintenant, une main agrippante utilise de l’air comprimé pour aspirer les pommes des arbres.

Mais il y a eu une foule d’innovations ces dernières années qui rendent le défi surmontable. Les puces informatiques sont devenues beaucoup plus rapides et efficaces, permettant aux robots d’effectuer des tâches plus complexes. Les systèmes de vision, qui leur permettent d’identifier les objets, se sont considérablement améliorés. L’Internet rural est plus rapide et plus fiable. Et même certaines pratiques agricoles – comme la plantation de pommiers sur des treillis qui facilitent la navigation dans les vergers pour les machines – aident également.

Robinson dit que la combinaison de l’avancement de la technologie avec un problème majeur à résoudre est ce qui l’a attirée vers le secteur. « Il y a énormément de gaspillage alimentaire qui se produit si vous ne pouvez pas cueillir et emballer les fruits à temps. Vous savez, des millions de tonnes sont gaspillées chaque année.

Les pertes de nourriture dans les fermes ont diverses causes : maladies, prix du marché et conditions météorologiques, ainsi qu’une main-d’œuvre insuffisante, mais Robinson a raison sur son coût. Un rapport de 2015 d’un centre de recherche gouvernement-industrie-université l’a estimé à près de 3 milliards de dollars par an rien qu’en Australie.

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Il y a aussi, selon le directeur général de Lyro, Mark Adams, la possibilité de déplacer les travailleurs des tâches difficiles, ennuyeuses et répétitives dans les fermes vers des emplois plus qualifiés et mieux rémunérés. Cela pourrait signifier des choses comme analyser les produits, superviser les machines et effectuer une maintenance qualifiée. Boardman espère que cela ira aussi dans ce sens.

Il y a beaucoup de rôles dans la première catégorie.

C’est le travail de quelqu’un de mettre un peu de colle chaude sur chacun des milliers d’ananas qui descendent sur un tapis roulant pendant huit ou 10 heures par jour et le travail de quelqu’un d’autre d’appliquer un autocollant, dit Adams. C’est le travail de quelqu’un de mettre, disons, 42 pêches dans chaque barquette : ni plus, ni moins. Quelqu’un doit couper chaque chou, courbé dans la chaleur ou le froid. Les ouvriers et les opérateurs de machines, courants dans les fermes, ont certains des taux les plus élevés de blessures graves au travail de toutes les professions, selon les statistiques de Safe Work Australia.

Et dans les fermes peu scrupuleuses, les sous-paiements sont monnaie courante. En 2018, les audits du Fair Work Ombudsman ont révélé que plus de 200 entreprises du secteur enfreignaient les lois sur les salaires; lorsqu’il a vérifié à nouveau en 2020, seul un sur cinq avait résolu ses problèmes.

Mais le travail agricole a aussi des avantages. Il aide à soutenir les centres régionaux qui, au moins avant la pandémie, étaient aux prises avec une perte de population. Et les gouvernements des deux côtés de la politique ont défendu les accords conclus par l’Australie avec les pays des îles du Pacifique pour accorder des visas aux travailleurs agricoles, arguant qu’ils fournissent aux travailleurs des compétences, de l’argent à envoyer à la famille et sont un moyen d’approfondir les liens dans la région à un moment où la concurrence pour l’influence avec la Chine est féroce.

>>Le travail agricole peut être épuisant, répétitif et effectué dans des conditions difficiles.>>

Le travail agricole peut être épuisant, répétitif et effectué dans des conditions difficiles.Le crédit:PA

Le United Workers Union, qui représente les travailleurs de l’horticulture, a refusé de mettre un responsable à disposition pour un entretien.

Même si Adams a raison et que les travailleurs agricoles deviennent plus qualifiés, il semble probable que l’automatisation signifiera qu’il y en aura moins à l’avenir, du moins des travailleurs saisonniers. L’économie ne fonctionne pas autrement.

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Pour l’instant, Lyro et Ripe sont de petites entreprises, la dernière augmentation du premier totalisant environ 1,5 million de dollars en capital et en subventions, tandis que la seconde a obtenu environ 1,2 million de dollars en augmentations et en capitaux importants.

Les deux prévoient de lever plus d’argent auprès d’investisseurs pour continuer à développer leurs robots, malgré les conditions difficiles de la levée de fonds de démarrage, Lyro estimant qu’il devra dépenser quelques millions de plus pour atteindre une échelle commerciale majeure à louer aux agriculteurs à un coût prévu d’environ 7 000 $ à 8 000 $ par mois. Ce modèle signifie qu’ils peuvent les déplacer d’une ferme à l’autre au fur et à mesure que différentes cultures entrent en saison.

Ripe fait des essais cette année dans des accords avec des agriculteurs où il essaie de faire correspondre les coûts humains d’environ 60 $ par bac de pommes cueillies. Une fois qu’il aura prouvé son concept en choisissant un bac plein, Lucas dit que Ripe espère collecter 3 à 5 millions de dollars pour embaucher du personnel et développer sa flotte de robots.

Boardman, le cultivateur d’avocats, dit qu’il n’utilisera des robots à grande échelle que s’ils sont aussi rapides qu’un humain et comparables en termes de prix.

“Je pense que nous constaterons qu’il faudra un certain temps pour que les robots atteignent la vitesse d’un humain”, déclare Boardman. “Ce que le corps humain est capable de faire est vraiment incroyable, comparé à ce que les robots peuvent encore faire.”

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