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COVID-19 peut causer des lésions pulmonaires durables – 3 façons dont la respiration des patients COVID peut souffrir pendant longtemps

“Je ne peux plus faire ce que je faisais avant.”

En tant que pneumologues et médecins de soins intensifs traitant des patients atteints d’une maladie pulmonaire, nous avons entendu nombre de nos patients se remettre de la COVID-19 nous le dire même des mois après leur diagnostic initial. Bien qu’ils aient peut-être survécu à la phase la plus potentiellement mortelle de leur maladie, ils n’ont pas encore retrouvé leur niveau de référence pré-COVID-19, aux prises avec des activités allant de l’exercice intense à la lessive.

Ces effets persistants, appelés COVID longs, ont touché jusqu’à 1 adulte américain sur 5 diagnostiqué avec COVID-19. Le long COVID comprend un large éventail de symptômes tels que le brouillard cérébral, la fatigue, la toux et l’essoufflement. Ces symptômes peuvent résulter de dommages ou de dysfonctionnements de plusieurs systèmes d’organes, et la compréhension des causes d’un long COVID est un objectif de recherche spécial de l’administration Biden-Harris.

Tous les problèmes respiratoires ne sont pas liés aux poumons, mais dans de nombreux cas, les poumons sont touchés. L’examen des fonctions de base des poumons et de la manière dont elles peuvent être affectées par la maladie peut aider à clarifier ce qui se profile à l’horizon pour certains patients après une infection au COVID-19.

Fonction pulmonaire normale

La fonction principale des poumons est d’apporter de l’air riche en oxygène dans le corps et d’expulser le dioxyde de carbone. Lorsque l’air pénètre dans les poumons, il est amené à proximité du sang, où l’oxygène se diffuse dans le corps et le dioxyde de carbone se diffuse.

Les poumons apportent de l’oxygène et du dioxyde de carbone hors du corps.

Ce processus, aussi simple que cela puisse paraître, nécessite une coordination extraordinaire du flux d’air, ou ventilation, et du flux sanguin, ou perfusion. Il y a plus de 20 divisions dans vos voies respiratoires, en commençant par la trachée principale, ou la trachée, jusqu’aux petits ballons au bout des voies respiratoires, appelés alvéoles, qui sont en contact étroit avec vos vaisseaux sanguins.

Au moment où une molécule d’oxygène arrive au bout des voies respiratoires, il y a environ 300 millions de ces petites alvéoles dans lesquelles elle pourrait se retrouver, avec une surface totale de plus de 1000 pieds carrés (100 mètres carrés) où se produisent les échanges gazeux. .

Des taux de ventilation et de perfusion correspondants sont essentiels pour la fonction pulmonaire de base, et des dommages n’importe où le long des voies respiratoires peuvent entraîner des difficultés respiratoires de plusieurs façons.

Obstruction – diminution du débit d’air

Une forme de maladie pulmonaire est l’obstruction du flux d’air entrant et sortant du corps.

Deux causes courantes de déficiences comme celles-ci sont la maladie pulmonaire obstructive chronique et l’asthme. Dans ces maladies, les voies respiratoires se rétrécissent en raison soit des dommages causés par le tabagisme, comme c’est courant dans la MPOC, soit d’une inflammation allergique, comme c’est courant dans l’asthme. Dans les deux cas, les patients éprouvent des difficultés à expulser l’air de leurs poumons.

Les chercheurs ont observé une obstruction continue du flux d’air chez certains patients qui se sont remis de la COVID-19. Cette condition est généralement traitée avec des inhalateurs qui délivrent des médicaments qui ouvrent les voies respiratoires. De tels traitements peuvent également être utiles lors de la récupération de COVID-19.

Restriction – volume pulmonaire réduit

Une autre forme de maladie pulmonaire est appelée restriction ou difficulté à élargir les poumons. La restriction diminue le volume des poumons et, par conséquent, la quantité d’air qu’ils peuvent absorber. La restriction résulte souvent de la formation de tissu cicatriciel, également appelé fibrose, dans les poumons en raison d’une blessure.

La fibrose épaissit les parois des alvéoles, ce qui rend les échanges gazeux avec le sang plus difficiles. Ce type de cicatrisation peut survenir dans les maladies pulmonaires chroniques, telles que la fibrose pulmonaire idiopathique, ou à la suite de lésions pulmonaires graves dans une affection appelée syndrome de détresse respiratoire aiguë, ou SDRA.

Les patients atteints du syndrome de détresse respiratoire aiguë dû au COVID-19 peuvent être traités avec un casque qui fournit de l’oxygène, réduisant ainsi le besoin d’intubation.
Guillermo Legaria/Stringer via Getty Images

Le SDRA peut être causé par des blessures provenant des poumons, comme la pneumonie, ou une maladie grave dans d’autres organes, comme la pancréatite. Environ 25 % des patients qui se rétablissent d’un SDRA développent une maladie pulmonaire restrictive.

Les chercheurs ont également découvert que les patients qui se sont rétablis du COVID-19, en particulier ceux qui avaient une maladie grave, peuvent développer plus tard une maladie pulmonaire restrictive. Les patients COVID-19 qui ont besoin d’un ventilateur peuvent également avoir des taux de récupération similaires à ceux qui ont besoin d’un ventilateur pour d’autres conditions. La récupération à long terme de la fonction pulmonaire chez ces patients est encore inconnue. Des médicaments traitant la maladie pulmonaire fibrotique après COVID-19 sont actuellement en cours d’essais cliniques.

Perfusion altérée – diminution du flux sanguin

Enfin, même lorsque le débit d’air et le volume pulmonaire ne sont pas affectés, les poumons ne peuvent pas terminer leur fonction si le flux sanguin vers les alvéoles, où se produisent les échanges gazeux, est altéré.

Le COVID-19 est associé à un risque accru de caillots sanguins. Si les caillots sanguins se déplacent vers les poumons, ils peuvent provoquer une embolie pulmonaire potentiellement mortelle qui limite le flux sanguin vers les poumons.

Les alvéoles des poumons sont l’endroit où l’oxygène se diffuse dans la circulation sanguine et le dioxyde de carbone se diffuse.
ttsz/iStock via Getty Images Plus

À long terme, les caillots sanguins peuvent également causer des problèmes chroniques de circulation sanguine vers les poumons, une affection appelée hypertension pulmonaire thromboembolique chronique ou CTEPH. Seulement 0,5 % à 3 % des patients qui développent une embolie pulmonaire pour des raisons autres que la COVID-19 développent ensuite ce problème chronique. Cependant, il existe des preuves que les infections graves au COVID-19 peuvent endommager directement les vaisseaux sanguins des poumons et altérer le flux sanguin pendant la récupération.

Et après?

Les poumons peuvent fonctionner de manière moins optimale de ces trois manières générales, et COVID-19 peut les conduire à toutes. Les chercheurs et les cliniciens cherchent toujours des moyens de traiter au mieux les lésions pulmonaires à long terme observées dans le long COVID.

Pour les cliniciens, suivre de près les patients qui se sont rétablis de la COVID-19, en particulier ceux qui présentent des symptômes persistants, peut conduire à des diagnostics plus rapides de la longue durée de la COVID. Les cas graves de COVID-19 sont associés à des taux plus élevés de COVID longs. D’autres facteurs de risque pour le développement d’un COVID long comprennent le diabète de type 2 préexistant, la présence de particules virales dans le sang après l’infection initiale et certains types de fonction immunitaire anormale.

Pour les chercheurs, le long COVID est l’occasion d’étudier les mécanismes sous-jacents du développement de différents types d’affections pulmonaires résultant de l’infection au COVID-19. La découverte de ces mécanismes permettrait aux chercheurs de développer des traitements ciblés pour accélérer la récupération et faire en sorte que davantage de patients se sentent et respirent à nouveau comme avant la pandémie.

En attendant, tout le monde peut se tenir au courant des vaccinations recommandées et utiliser des mesures préventives telles qu’une bonne hygiène des mains et le port du masque, le cas échéant.

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