La Chine se prépare à une guerre économique avec l’Occident

La Chine se prépare à une guerre économique avec l’Occident
La Chine se prépare à une guerre économique avec l’Occident

La clé de voûte du plafonnement des prix du pétrole russe par les pays du G7, dévoilé début décembre, est son interdiction conditionnelle d’accès aux compagnies occidentales d’assurance et de réassurance de classe mondiale. Le plafonnement des prix limite l’achat ou la vente de brut maritime russe au-dessus d’un prix artificiellement bas de 60 dollars le baril. Une interdiction d’assurance, qui interdit aux entreprises de l’Union européenne et du G7 de fournir une assurance et une réassurance aux fournisseurs de brut russe vendu au-dessus du plafond, est le mécanisme qui applique le seuil de 60 dollars. La preuve de la viabilité de l’interdiction d’assurance en tant qu’outil de sanctions est plus importante pour l’avenir de la politique géoéconomique que le plafonnement des prix qu’elle est utilisée pour faire respecter.

Jusqu’à présent, l’interdiction d’assurance s’est avérée un moyen efficace d’imposer le respect du plafond, en bloquant un écart de prix entre le brut russe de l’Oural sibérien et le brut mondial de référence Brent de la mer du Nord. Les entreprises des pays du G7 contrôlent 90 % de l’assurance et de la réassurance maritimes. Les armateurs chinois, qui importent une part élevée de brut russe depuis le déclenchement de la guerre russo-ukrainienne, comptent toujours sur les assureurs occidentaux pour protéger leurs navires.

Alors que le plafonnement des prix aidera la Chine à sécuriser le pétrole russe à des taux favorables à court terme, la perspective d’une interdiction d’assurance occidentale, dirigée contre la Chine plutôt que la Russie dans une future confrontation à propos de Taïwan, est susceptible de troubler Pékin. Certaines des mesures que Pékin a prises cette année – théoriquement en réponse aux turbulences entourant la guerre en Ukraine, mais destinées en fait à réduire l’exposition de Pékin aux assureurs occidentaux – semblent refléter une telle préoccupation.

Les interdictions de fournir des assurances ont une longue histoire. Pendant la guerre de Succession d’Espagne du XVIIIe siècle, la Grande-Bretagne était une puissance navale dominante et le premier assureur maritime au monde. Mais le statut de la Grande-Bretagne à la fois conduisait parfois à des résultats pervers : les assureurs britanniques se retrouvaient à couvrir les dommages que les frégates et corsaires britanniques infligeaient aux navires ennemis. Après la guerre, les décideurs politiques britanniques ont commencé à se demander s’ils pouvaient interdire aux entreprises de Londres d’assurer les marchandises commerciales ennemies et ainsi combiner leur puissance navale et leur puissante industrie de l’assurance. Alors que les opposants ont averti qu’une telle décision compromettrait le statut de Londres en tant que premier assureur mondial, il est vite devenu clair qu’aucun fournisseur étranger ne pouvait égaler la fiabilité, la réputation honnête et les faibles tarifs des entreprises britanniques. Avec leur confiance assurée, les décideurs britanniques ont conçu des restrictions d’assurance qui ciblaient le commerce français et américain dans les guerres futures. Pendant la guerre de 1812, par exemple, les interdictions étaient si efficaces que les frais d’assurance dépassaient 80 % de la valeur de la cargaison elle-même. L’union de la puissance maritime et de la puissance financière a permis à la Grande-Bretagne d’imposer des blocus stratégiques à peu de frais. L’Amirauté britannique a appris que pour entraver l’industrie ennemie, la Grande-Bretagne avait juste besoin d’étouffer le financement nécessaire pour expédier des produits stratégiques.

Les responsables américains ont adopté une logique similaire aujourd’hui : militariser la position dominante de l’Occident dans l’industrie mondiale de l’assurance pour limiter les lignes d’approvisionnement ennemies. Ces fonctionnaires pourraient bientôt découvrir de multiples utilisations de l’interdiction d’assurance, plus utiles que la simple application d’un plafonnement des prix. Au lieu de cela, une interdiction d’assurance pourrait aider à imposer un blocus complet des produits stratégiques en temps de crise. L’« arme de l’assurance » s’ajoute à un éventail de sanctions économiques américaines que Pékin doit être prêt à parer dans une confrontation à propos de Taïwan. Pékin s’inquiète depuis longtemps de la capacité de la marine américaine à imposer un blocus sur les importations maritimes dans le détroit de Malacca (dont 80 % du pétrole importé par la Chine). Pékin doit maintenant assumer la volonté du G7 d’augmenter un futur blocus avec des restrictions financières comme une interdiction d’assurance.

Cependant, comme de nombreuses sanctions américaines, les contre-mesures chinoises commencent à diluer la puissance d’une future arme d’assurance. Pékin a pris deux mesures cette année pour sécuriser les expéditions maritimes de blé et d’énergie russes : rechercher une assurance alternative, non G7, et acquérir une plus grande flotte de pétroliers. Bien qu’utiles pour échapper aux exigences de déclaration associées aux sanctions américaines contre la Russie, ces deux manœuvres servent également à renforcer de manière proactive les défenses de Pékin contre l’arme d’assurance.

En 2022, Pékin a augmenté son exposition aux assurances non occidentales pour couvrir les expéditions de pétrole russe à moindre risque. Les importateurs chinois de pétrole russe, dont COSCO, la plus grande compagnie maritime chinoise, regardent au-delà de l’Europe et de l’Amérique pour la réassurance. Si l’arme d’assurance d’aujourd’hui était dirigée contre la Chine, Pékin devrait concentrer le risque d’expédition de pétrole dans de plus petites sociétés de réassurance non occidentales, dont peu sont de taille adéquate. Seules trois des vingt plus grandes sociétés de réassurance au monde ne sont pas basées dans un pays du G7. China Re, le plus grand réassureur non membre du G7, ne représente qu’environ un cinquième de la taille de Munich Re, le plus grand au monde. L’expansion continue de China Re sera impérative pour Pékin.

Pékin a également accéléré sa poursuite de longue date d’une flotte nationale de pétroliers dont les mouvements et la cargaison peuvent être contrôlés par les planificateurs chinois. Récemment, les entreprises chinoises ont déployé des tactiques nébuleuses pour augmenter la taille de cette flotte. En août, Lloyd’s List, une publication de l’industrie, a rapporté qu’un armateur chinois anonyme avait dépensé 376 millions de dollars pour acheter des pétroliers non marqués, qui ont depuis été utilisés pour masquer les véritables origines des cargaisons sanctionnées via des «transferts de navire à navire» au milieu du mois. Atlantique. En regroupant ainsi le fret russe, les navires chinois ont pu obtenir une assurance et d’autres services maritimes sans s’exposer à des sanctions. Lloyd’s note que cette pratique pourrait s’étendre à 400 pétroliers.

En cas de crise, Pékin s’attend probablement à ce que Washington utilise l’arme de l’assurance. À leur tour, les stratèges géoéconomiques américains doivent s’attendre à ce que Pékin rassemble son importante flotte nationale de pétroliers et s’appuie presque entièrement sur des assureurs non membres du G7. En prenant ces mesures avant une éventuelle crise taïwanaise, Pékin dilue déjà l’impact futur de l’arme d’assurance. La volonté de Pékin d’entreprendre ces mesures de manière préventive démontre son engagement à surpasser l’un des outils de sanctions les plus novateurs de l’Occident.

Christopher Vassallo (@VassalloCMV) est un écrivain contributeur sur l’Asie pour l’intérêt national et un boursier junior non résident du Centre d’analyse de la Chine de l’Asia Society. Il est un ancien boursier Schwarzman et chercheur au Harvard Belfer Center.

Image : Reuters.

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