De mystérieux nuages ​​blancs continuent d’apparaître près des Bahamas, et personne ne sait pourquoi : ScienceAlert

De mystérieux nuages ​​blancs continuent d’apparaître près des Bahamas, et personne ne sait pourquoi : ScienceAlert
De mystérieux nuages ​​blancs continuent d’apparaître près des Bahamas, et personne ne sait pourquoi : ScienceAlert

La tranche d’océan coincée entre la Floride et les Bahamas est l’un des environnements marins les mieux étudiés au monde, et pourtant c’est aussi l’épicentre d’un mystère géologique durable.

Depuis au moins les années 1930, les scientifiques de la région ont remarqué d’étranges nuages ​​blancs gonflés apparaissant dans la tranquillité turquoise de la surface de l’eau.

Le phénomène curieux s’appelle un «événement de merlan», et les scientifiques ne comprennent toujours pas pourquoi il se produit aux Bahamas.

C’est devenu une sorte de “baleine blanche” pour les chercheurs de l’université voisine de Floride du Sud (USF).

Imagerie satellite de 2015 des événements de merlan aux Bahamas. (NASA Earth Observatory/Joshua Stevens, utilisant les données de l’US Geological Survey)

Les taches déconcertantes d’océan de couleur claire sont parfois remarquées dans d’autres océans et lacs du monde, mais aux Bahamas, elles apparaissent plus souvent que d’habitude.

L’échantillonnage direct des eaux troubles suggère qu’elles contiennent de fortes concentrations de particules riches en carbonates.

Une grande partie de l’archipel des Bahamas se trouve sur une plate-forme submergée de carbonate connue sous le nom de Bahama Banks. Cela signifie-t-il que les sédiments remontent à la surface ? Ou se pourrait-il que des efflorescences de phytoplancton produisent réellement les matières en suspension ?

Personne ne connaît les réponses à ces questions, mais les scientifiques de l’USF sont déterminés à le découvrir. Ils ont utilisé des images satellites de la NASA pour montrer comment les événements de merlan vont et viennent aux Bahamas.

L’équipe ne sait pas si les tendances qu’ils ont identifiées sont naturelles ou d’origine humaine, mais ce qu’ils savent, c’est que de 2003 à 2020, la taille de ces événements de merlan semblait être en corrélation avec les saisons.

Les plus grandes parcelles se sont produites de mars à mai et d’octobre à décembre. En moyenne, les taches blanches faisaient environ 2,4 kilomètres carrés chacune. Un jour avec un ciel dégagé, les images satellites en capturaient généralement environ 24, couvrant une superficie totale de 32 kilomètres carrés (12 milles carrés).

Entre 2011 et 2015, cependant, les patchs ont soudainement grossi, couvrant plus de 200 kilomètres carrés de l’océan à leur apogée (77 miles carrés). En 2019, cependant, les patchs ont de nouveau rétréci, bien qu’ils ne soient jamais devenus aussi petits qu’auparavant.

Les résultats suggèrent qu’un cycle de 10 ans pourrait être en jeu. Mais un cycle de quoi exactement ?

“J’aimerais pouvoir vous dire pourquoi nous avons vu ce pic d’activité, mais nous n’en sommes pas encore là”, déclare l’océanographe de l’USF Chuanmin Hu.

“Nous voyons des relations intéressantes entre les conditions environnementales, telles que le pH, la salinité de l’eau et le comportement des vents et des courants, mais nous ne pouvons pas encore dire quels processus mécaniques, biologiques ou chimiques exacts étaient responsables de ce pic. en activité.”

Des expériences plus directes sur le terrain sont nécessaires, et pas seulement aux Bahamas. La comparaison des événements de merlan dans d’autres régions pourrait aider les scientifiques à déterminer les caractéristiques qu’ils partagent en commun.

Les chercheurs de l’USF ont testé leur modèle sur les événements de merlan dans les Grands Lacs avec un succès préliminaire, mais doivent maintenant sauvegarder ces modèles sur le sol, ou plutôt dans l’eau.

Certaines études, par exemple, ont montré que les événements de merlan se produisent davantage dans des endroits avec des sédiments boueux.

De plus, il se pourrait que certaines conditions océaniques favorisent la suspension des sédiments et du carbonate de calcium dans la colonne d’eau. Comme mentionné précédemment, des données satellitaires récentes suggèrent que les taches blanches aux Bahamas sont plus fréquentes au printemps et en hiver, et c’est à ce moment que les courants de Floride qui vont du nord au sud basculent.

Sans plus de preuves, toutes ces théories resteront juste cela.

L’étude a été publiée dans Télédétection de l’environnement.


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