Les États-Unis vont tester des engins spatiaux à propulsion nucléaire d’ici 2027

Les États-Unis vont tester des engins spatiaux à propulsion nucléaire d’ici 2027
Les États-Unis vont tester des engins spatiaux à propulsion nucléaire d’ici 2027

Les États-Unis prévoient de tester un moteur de vaisseau spatial propulsé par la fission nucléaire d’ici 2027 dans le cadre d’un effort à long terme de la NASA pour démontrer des méthodes plus efficaces de propulsion des astronautes vers Mars à l’avenir, a déclaré mardi le chef de l’agence spatiale.

La NASA s’associera à l’agence de recherche et développement de l’armée américaine, la DARPA, pour développer un moteur de propulsion thermique nucléaire et le lancer dans l’espace “dès 2027”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, lors d’une conférence à National Harbor, dans le Maryland.

L’agence spatiale américaine étudie depuis des décennies le concept de propulsion thermique nucléaire, qui introduit la chaleur d’un réacteur à fission nucléaire dans un propulseur à hydrogène pour fournir une poussée considérée comme beaucoup plus efficace que les moteurs de fusée traditionnels à base de produits chimiques.

Les responsables de la NASA considèrent la propulsion thermique nucléaire comme cruciale pour envoyer des humains au-delà de la lune et plus profondément dans l’espace. Selon les ingénieurs, un voyage vers Mars depuis la Terre utilisant cette technologie pourrait prendre environ quatre mois au lieu de neuf mois avec un moteur conventionnel à propulsion chimique.

Cela réduirait considérablement le temps pendant lequel les astronautes seraient exposés aux rayonnements de l’espace lointain et nécessiterait également moins de fournitures, telles que de la nourriture et d’autres marchandises, lors d’un voyage vers Mars.

“Si nous avons des voyages plus rapides pour les humains, ce sont des voyages plus sûrs”, a déclaré mardi Pam Melroy, administratrice adjointe de la NASA et ancienne astronaute.

La démonstration prévue en 2027, qui fait partie d’un programme de recherche existant de la DARPA auquel la NASA se joint maintenant, pourrait également éclairer les ambitions de l’US Space Force, qui a envisagé de déployer un vaisseau spatial propulsé par un réacteur nucléaire capable de déplacer d’autres satellites en orbite près de la lune, DARPA et Les responsables de la NASA ont déclaré.

En 2021, la DARPA a accordé des fonds à la société spatiale Blue Origin de General Atomics, Lockheed Martin et Jeff Bezos pour étudier la conception de réacteurs nucléaires et d’engins spatiaux. Vers mars, l’agence choisira une entreprise pour construire le vaisseau spatial nucléaire pour la démonstration de 2027, a déclaré la responsable du programme, Tabitha Dodson, dans une interview.

Le budget de l’effort conjoint NASA-DARPA est de 110 millions de dollars pour l’exercice 2023 et devrait représenter des centaines de millions de dollars de plus jusqu’en 2027.

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